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柴油客車可能是許多較老一輩的人對台灣鐵道的印象之一,它的用途、行駛地區可說是無所不在,只是不知道它叫柴油客車罷了。柴油客車和柴油聯車很相近,只是在編組上前者自由了許多,不像後者在台灣每次出現一定要了三節一組才可以運轉,所以看到的一整列若一節一節去數,一定是三的倍數。而柴油客車柴油客車柴客則不一定,它主要分成動力車和拖車兩種,只要一節動力車就可以行駛,若要多幾節,就把好幾輛都可以自己動的動力車接在一定就好了,不過有時很可能會三、四節中間就夾一輛沒有動力的扚車,不過視車型而定有些有扚車,有些沒有,總之,柴客是編組自由的一群。

之前提到有大貓態之稱的 DR3100 型柴聯車,可知有「大」就有「小」,沒錯,小貓熊正是目前行駛於三條支線的 DR1000 型柴油客車,它和大貓熊最大差別當然就在於 SIZE 囉!因為要行駛於支線,受淨空較小的原因,外表塗裝還有引進的時間都一樣的兩型車在大小上就有明顯差異,另外就是支線假日和非假日人數差異很大,因此 DR1000 型設計成柴客,平時只要一輛運轉就夠了,但到了假日則可以重聯到五、六節一列來載客,彈性很大。

當然在介紹完台鐵最新的柴客後,也要來懷舊一番,其餘的型式都可以稱上是台鐵的祖父級車輛了,從最早的圓頭流線型的汽油客車、飛快車、白鐵仔,或者是剛從支線退役下來的藍色柴客,甚至遠在東線的窄軌小叮噹等等。這些各式各樣的柴油客車背後可是有許許多多的台灣鐵道傳奇篇章。

首在光復後,接收的最早期的柴客,其實當時其車身前後兩端是圓頭型的,而動力也不是用柴油,而是用汽油,因此應叫汽油客車較為正確,最近台鐵也修復了一輛像這樣子的圓頭火車,不過是否和當年一樣就不知道了,畢竟這早已是四、五十年前的事了,大概只能從泛黃的照片去想像了。但可別以為這批最最早的柴客車傳奇就此結束了。之後數十年這批當初接收時有十幾輛,在大小上有大、中、小三種尺寸的汽油客車一一進廠「改頭換面」了,先是將圓頭削平,引擎換成柴油的,甚至連轉向架乃至車皮都換過了,不禁令人懷疑這些有五、六十年歷史的車輛,究竟上面還有沒有五、六十年的器官呢?究竟這些「歷史長久」的車輛目前身在何處呢?

這得談到台灣鐵路支線了,這批改造過的柴客後來被拿到支線去運用了,就是那一批剛從支線上退下來的藍色柴客了,它陪同台灣鐵路支線走過數十年的歲月,縱使幹線鐵路的火車早已不知歷經幾代,從蒸汽到柴油、柴油到電力,顏色黑頭仔變白鐵仔,由莒光號到自強號,但支線上卻使終如一,唯一的正字標記-藍色柴客-調頭方便,編組靈活。歷經台灣鐵路支線的興衰,最早期因公路還不發達,支線地區對外唯一交通就是鐵路,因此不管是通勤外出都是依賴著這一條支線,這一型柴客。到了 1990 年代,事物快速變遷,支線沒落,許多支線遭到停駛、廢線、減班等命運,不變的,依舊是藍色柴客,變的卻是人,甚至一度讓列車載著車長「空轉」,乘客大幅流失。但是到了近年來鐵道旅遊興起,支線由盛轉衰,如今再度轉盛,窩蜂似的觀光客湧入支線,乘座的仍是有懷古風味的藍色柴客,所以批被編為 DR2100~DR2400 型的的柴客,大概是足以稱為台灣火車的第一印象了,雖然如今支線運輸的重任早已交負給新一代柴客了,但仍希望這種最有味道也最為熟悉的柴油客車能保存下來,甚至安插一兩班在支線行駛。

或許籍由對藍色柴客所產生的印象將深植成為對所有柴客的印象,其實卻剛好相反,令外的三種柴快可是有著台灣火車速冠軍的紀錄。先是四十年代所推出的「飛快車」(DR2500DR2600 型),相信不用介紹就知道它是當時最快的火車了,飛快車,火車快飛,火車快飛,果然不出所望,在黑頭仔,蒸汽火車的時代裡,它就已經衝出台北到高雄花五個半小時的紀錄,其實一點也不遜,但即使速度再快,50 年後,也就是今日的火車,仍舊不敵時間的淘汰,後浪一波波興起,飛快車從縱貫線上退下,雖然繼續行駛於支線或其它路線,但最後仍然遭到解體的命運,所幸還留下一輛拖車,可以做為紀念與見證。

飛快車的沒落,起而帶之的柴客 DR2700 型,一登場即以 4 小時 40 分北高來回投入從貫線的市場,由於速度的優勢,以及服務品質良好,搭乘時還會贈送便當、水果。後來雖然面臨空調客車的加入,仍無損它的地位。這一種型式便是在 55 年登場的「光華號特快車」,亦即時常聽到的「白鐵仔」,也是台鐵中的招牌列車,尤其是在尚未電化前其速度水準便不亞於今日電氣化二十多年後的部份自強號,且當時光華號票價未必是最高等,最貴的,可說是物超所值,也難怪常會一票難求。但畢竟光華號還是難敵空調化和電氣化的雙重壓力,風光行駛十多年後,其地位也被後起的自強號給取代。雖然光華號自始成為歷史名詞,但因其車體由不袗製得「白鐵仔」稱呼也因此不失,反而成了「永恆的白鐵仔」,一度到新開的北迴線行駛,後來為通勤用,後來又曾以柴油快車的名稱行駛在北、中、南各區間,如今在通勤電車加入營運後,白鐵仔便全數轉移陣地到後山服務,若想一睹其風彩可以找時刻表中的花東線和南迴線的柴快車就可以了。

既然白鐵仔調到東線,當然也有柴客車被調到西線,沒錯它就是俗稱的東線小叮噹 (DR2000DR2050),即是目前復活的 CK101CK124 兩部蒸汽火車後面所拉的那幾節感覺老老,又比平常客車小的客車,屬於作為拖車用的 DR2050 型,至於動力車就是 DR2000 了。若要說起小叮噹的故事也可是大有來頭的。其實這阰車是五、六十年代製造的,只是當時其軌距是 762 mm 的窄軌,用於還是窄軌的花東線上,車身是下黃上白,在台鐵裡是很特殊的塗裝,並以光華號的名稱奔馳於舊東線窄軌鐵路上。後來由於花東鐵路進行拓寬以便和西線接連在一起,所以這一阰柴油客車也就跟著換轉向架,把軌距改和西線的「大火車」一樣,但車身仍然維特原來的嬌小,加上車身也改塗成藍色,跑起來又搖搖晃晃的,故被趣稱為「東線小叮噹」,用於東線和南迴線,但好景不常,普通車在85年間全面退出西幹線,白鐵仔被調往東線,小叮噹也因此被迫提早步下了舞台,而這之中有幾輛運氣特別好的便調往西部成了懷舊蒸汽車的最佳配角。甚至有幸隨的 CK101 復駛在暑假間進行學期一週的環島行駛。